Investigación liderada por Dra. Andrea SeelenfreundEstudio de diversidad genética vegetal rastrea claves del poblamiento de islas del Pacífico Sur

En Artículo del Boletín de Investigación (20 de junio de 2019)

Mujeres batiendo corteza de morera de papel para la confección de textiles en la aldea de Buda, isla de Viti Levu, Fiji.

El poblamiento del Pacífico, ocurrido entre 3000 y 1000 años atrás, fue una de las grandes hazañas de la humanidad dado que implicó la colonización de un territorio marítimo que abarca casi un tercio de la superficie del planeta. Una de las estrategias que usaron los antepasados de los actuales pueblos del Pacífico fue el traslado de animales y plantas económicamente importantes en las canoas colonizadoras. La finalidad era asegurar su supervivencia y reproducir su cultura. Este conjunto de acciones se conoce como “paisajes transportados” y la estrategia, de vital importancia, permitía enfrentar el hecho de que las islas cada vez más lejanas a un continente, son progresivamente más pobres en recursos naturales terrestres.

En tal sentido, los estudios han demostrado que dicho proceso migratorio y de colonización implicó el traslado de más de 70 especies vegetales y 4 especies de animales domésticos, originarios principalmente de Asia, Nueva Guinea e incluso América.  Los análisis filogeográficos (estudio de los procesos históricos que podrían ser responsables de las distribuciones geográficas contemporáneas de individuos) de estas plantas y animales han demostrado ser útiles para reconstruir estos movimientos migratorios e interacciones entre grupos de islas en el pasado. El estudio de cada una de estas especies aporta una historia particular que permite comprender aspectos específicos de este proceso tan complejo, pues las especies tienen distinto origen, y no todas estas llegaron a todas o a las mismas islas.

Crédito: Herbario Museo Nacional de Historia Natural, Santiago.

El estudio de la diversidad genética de estas especies transportadas puede servir para reconstruir las rutas de colonización de las islas, y rastrear el movimiento de los pueblos del Pacífico. Este llamado “enfoque comensal” se ha centrado, hasta la fecha, principalmente en el estudio de los animales transportados por los colonos del Pacífico, incluida la rata del Pacífico, los cerdos, los pollos y el perro.

Hacia fines de 2015, un equipo de investigadores de Taiwán y de Chile llamó la atención de la comunidad científica internacional cuando presentaron pruebas que refuerzan la teoría de que Taiwán es la patria ancestral de los pueblos austronesios. Recientemente un nuevo estudio publicado en la revista científica PLOS One, aporta evidencias sobre de los movimientos migratorios específicos entre las islas de Oceanía que comprende islas y archipiélagos del triángulo polinésico (Rapa Nui, Hawái y Nueva Zelandia) y las islas de Fiyi, Nueva Caledonia, hasta Nueva Guinea, a través del análisis genético de una de las plantas transportadas en la prehistoria desde Taiwán hasta lugares tan remotos como Rapa Nui. La investigación también ha sido replicada en revistas especializadas como Eurekalert.org y  Earth.com

Navegando tras una huella filogeográfica

El estudio fue liderado por la académica de la Escuela de Antropología de la UAHC, Andrea Seelenfreund, y de la investigadora de la Universidad de Chile, Daniela Seelenfreund. Para el estudio fueron analizadas cerca de 400 muestras de hojas de plantas contemporáneas y de herbario de toda la región del Pacífico, desde Taiwán en el este de Asia, pasando por Nueva Caledonia, Fiyi, Tonga, Tahití, Hawái e Isla de Pascua con diversas herramientas genéticas.

La importancia del enfoque radica en que, tradicionalmente, para comprender los procesos de poblamiento de una región, la investigación se ha realizado a través de la arqueología, la lingüística y más recientemente, de la genética humana. Adoptando un enfoque etnobotánico, el grupo de investigación en cambio, eligió estudiar la estructura filogeográfica de una planta.

La especie en estudio es la morera de papel, o Broussonetia papyrifera, que fue una de las tantas plantas que viajaron de la mano de los humanos en el complejo proceso de colonización del Pacífico. En Rapa Nui se conoce con el nombre de mahute y se utiliza allí, al igual que en todas las islas de Oceanía, como fuente principal de fibra para la elaboración de textiles de uso cotidiano y ceremonial.

Los análisis demuestran la existencia de una clara estructura genética en las poblaciones de morera de papel en Oceanía, a pesar que su propagación fue muy rápida en términos evolutivos (menos de 3000 años) desde su introducción en la región. Los investigadores también detectaron que las poblaciones de plantas actuales presentan menor diversidad genética que las muestras de herbario recolectadas en el siglo XIX y comienzos del siglo XX. La estructura genética observada revela una tendencia general de dispersión de la planta de oeste a este, concordante con los datos arqueológicos, lingüísticos y genéticos conocidos. También detectaron tres centros de dispersión e interacción:  uno que incluye los archipiélago de Tonga y Fiyi, otro entre las islas de Samoa, Wallis y Nueva Caledonia y finalmente un centro de dispersión e interacción que comprende todas las islas y archipiélagos del este del triángulo polinésico, es decir entre Tahití, Hawái, islas Marquesas, Islas Australes y Rapanui.

Mapa resumen de los resultados de la investigación y su interpretación

La profesora Seelenfreund, licenciada en Arqueología y Prehistoria de la Universidad de Chile y doctora en Arqueología de la Universidad de Otago, ha trabajado como arqueóloga durante gran parte de su carrera profesional con temáticas relacionadas con el pasado de Rapa Nui y el contexto cultural en el que se inserta. Al respecto, señala que en el proyecto de investigación Fondecyt inicial (2008) plantearon preguntas relacionadas con la prehistoria de la Isla de Pascua.

“Lo que queríamos era contrastar dos hipótesis arqueológicas sobre los orígenes de las poblaciones de Rapa Nui. Un aspecto importante de este proyecto inicial se relacionó con la posibilidad de utilizar un enfoque metodológico diferente para responder a preguntas tales como si la colonización inicial fue un único evento o una sucesión de eventos migratorios , además la dirección e intensidad de los contactos entre las islas después de la primera colonización”, asevera la académica. Al mismo tiempo, señala que la relevancia de este proyecto en 2008 fue la aplicación de este nuevo enfoque metodológico que se basa en el estudio de especies animales o plantas que han sido trasladas por los humanos en sus viajes migratorios ya sea en forma consiente o accidentalmente.

Una historia insular profunda

El espacio geográfico y cultural que llamamos Oceanía abarca una inmenso maritorio con sus islas, que se extiende desde el estrecho de Sunda hacia el Oeste hasta el este de Rapa Nui o incluso más allá, si consideramos la posibilidad que estos antiguos pueblos navegantes hayan llegan hasta el continente americano. La investigación se inscribe en una línea que busca responder a preguntas no resueltas de los movimientos migratorios en esa extensa zona del Pacífico. Algunas de estas dudas abarcan la región completa de Oceanía y otras una escala más regional, explica la académica.

Según la especialista, la aproximación de nuestro país al estudio, parte desde Rapanui. “Me parece relevante que en Chile tengamos una mayor comprensión de la compleja historia de la gente que colonizó esta isla. Rapa Nui no es un punto aislado en el Pacífico, colonizado por extraterrestres, o que nos debiera interesar solo por su exotismo. Su gente tiene una larga historia y profunda conexión con poblaciones a lo largo y ancho del Océano Pacífico y son un ejemplo de colonización exitosa, de los últimos territorios inhabitados de nuestro planeta”, sostiene.

Una de las autoras aprendiendo a confeccionar las telas de corteza en la aldea de Natewa, Fiji (2013)

En la actualidad, la investigación FONDECYT de Seelenfreund se encuentra en su segundo año y que persigue dar continuidad a hallazgos anteriores. Dice estar centrándose en el estudio de los textiles que se fabrican con la corteza de la morera de papel.

“El uso de textiles etnográficos, algunos de los cuales se remontan al siglo XVIII, nos dará una mayor perspectiva temporal. La morera de papel ha desaparecido durante el siglo XX en muchas islas del sur de la Polinesia. Algunas de estas islas están representadas en herbarios, pero de todas las demás, para otras como las islas Cook y Gambier e incluso Nueva Zelanda, no hay especímenes de herbarios antiguos” asevera.

Finalmente la doctora en arqueología de la Academia, remarca el hecho de que este trabajo es parte de la línea de investigación que promociona el Laboratorio de Investigaciones Insulares (IsLab) de la Escuela de Antropología en la UAHC y que tiene el propósito de fomentar, desde la perspectiva particular de las ciencias humanas y bajo el prisma de la interdisciplinariedad, la investigación de los espacios insulares en el territorio chileno e internacional.

Según comenta, los últimos 20 años han visto el surgimiento de una serie de programas interdisciplinarios con base en islas o dedicados al estudio de las islas en diversas universidades e institutos de investigación de todo el mundo, pero también en instituciones tan importantes como las Naciones Unidas y la Unión Europea, donde se trabaja en base a los problemas especiales de las islas y -recientemente- han puesto sobre la mesa la importancia de problemáticas como el cambio climático.

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